Čudne oscilacije količine kisika na Marsu bi mogle biti znak života

Još jedan gas koji može da predstavlja znakove života u zraku Marsa se ponaša čudno.

Već smo znali zahvaljujući NASA-inom roveru Curiosity na Marsu da se nivo metana u 96 milja (154 kilometra) širokom Gale Crater-u znatno povećava tokom ljetnih mjeseci i da su koncentracije plina drastično porasle nekoliko puta u posljednjih nekoliko godina iz nepoznatih razloga. A sada, novo istraživanje kaže da je Curiosity uočio nešto slično sa kisikom, još jedan potencijalni znak života.

"Već dobar dio Marsove godine posmatramo ovu povezanost metana i kisika," izjavio je koautor studije Sushil Atreya, profesor klimatskih i svemirskih nauka na Univerzitetu Michigan u Ann Arboru. "Mislim da postoji nešto u tome. Jednostavno još nemamo odgovore. Niko to ne zna."

K2-18b egzoplanetGrafikon koji prikazuje nivo kisika unutar Marsovog kratera Gale, NASA rover Curiosity. (Zahvale: Melissa Trainer / Dan Gallagher / NASA Goddard)

Nova studija, koja je objavljena online u utorak (12. novembra) u časopisu Geophysical Research: Planets, pruža detaljan pogled na SAM atmosferska mjerenja od 2012. do 2017. Podaci pokazuju da se zrak u Gale Crateru sastoji od 95% ugljikdioksida (CO2) po volumenu, 2,6% molekularnog azota (N2), 1,9% argona (Ar), 0,16% molekularnog kisika (O2) i 0,06% ugljičnog monoksida (CO).

U tim brojevima nema iznenađenja. No tim je otkrio da razine O2 ne slijede iste sezonske obrasce kao i drugi plinovi, povećavajući se znatno više nego što je predviđeno u proljeće i ljeto i padaju ispod očekivanih nivoa tokom zime.

I to je definitivno predstavljalo iznenađenje.

"Prvi put kad smo to vidjeli, nismo mogli povjerovati", rekao je Atreya.

Istraživači su provjerili i ponovo kalibrirali instrumente Curiosity pokretne laboratorije, utvrdivši da instrumenti rade uredno. Istraženo je nekoliko mogućih objašnjenja, ali nisu našli ono koje bi moglo dati objašnjenje. Na primjer, ljetno povećanje razine O2 teoretski bi moglo biti rezultat cijepanja molekula CO2 ili vode u Marsovoj atmosferi. Ali bilo bi potrebno pet puta više vode u zraku nego što je izmjereno, rekli su članovi istraživačkog tima, a CO2 se ne raspada potrebnom brzinom.

Tako varijacija O2, kao i fluktuacije metana, za sada ostaje misterija.

"Trudimo se da objasnimo to", navela je voditeljica studije Melissa Trainer, planetarna naučnica iz NASA-inog centra za svemirske letove Goddard u Greenbeltu, Maryland. "Činjenica da se ponašanje kisika ne može savršeno ponoviti svake sezone, tjera nas da mislimo da to nije proces koji je vezan za atmosfersku dinamiku. To mora biti neki hemijski izvor koji još ne možemo objasniti."

Ali misterija ne opravdava da zaključimo kako su uzrok mikrobi sa Marsa, naglasili su naučnici. Zapravo je vjerovatno odgovoran neki geološki proces, rekli su članovi istraživačkog tima. (I metan i kiseonik mogu se proizvesti abiotskim i biološkim procesima.)

Curiosity nije opremljen instrumentima koji bi utvrdili da li su uzrok nastanka kisika ili metana živa bića. Ali više podataka moglo bi rasvijetliti ovu misteriju na Marsu, a instrumenti Curiosity laboratorije će i dalje mjeriti.

"Za mene je ovo otvoreni poziv svim pametnim ljudima kojima je ovo zanimljivo: Pogledajte što možete smisliti", rekao je Trainer.